Savoir-Lire ou Mourir
certains livres ressemblent à la cuisine italienne : ils bourrent, mais ne remplissent pas (Jules et Edmond de Goncourt)

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Nathanaël (Gide, Les nourritures terrestres, 1897)

Le narrateur des Nourritures terrestres est plus le liquidateur que l'héritier des dandys. Le projet de Gide, de son propre aveu, n'était-il pas d'ailleurs de refaire toucher terre à la littérature ? De la même façon, celui qui s'adresse à Nathanaël, au lecteur, tourne le dos aux excès et aux plaisirs trop sophistiqués. Le vrai plaisir, dit le narrateur, c'est le plaisir simple, physique : la faim et la soif par exemple. Les Nourritures terrestres prend donc d'une certaine façon acte de l'impasse du dandysme dans sa quête mystique : Des Esseintes, à la fin de son parcours à la Bouvard et Pécuchet - en moins idiot mais en pas plus efficace - retourne à Paris, son point de départ et un peu plus tard, les dandys de Proust comme le baron de Charlus ou Swann achèvent leur vie piètrement, dans le ridicule.

Tirées à environ cinq cents exemplaires, les Nourritures terrestres eurent un succès plus tardif. Ce fut, dit-on, parce qu'on s'intéressa aux premières œuvres d'un écrivain devenu célèbre. On peut proposer cette autre explication : ayant anticipé la fin du dandysme avec quelques années d'avance, Gide était comme en opposition de phase avec les idées de son temps. Le dandysme littéraire et mondain dura en effet encore jusqu'au début de la première guerre mondiale. Ce ne fut que lorsque fut consommée entièrement la sève des dandys des livres que put alors se faire vraiment comprendre cette leçon de vie terrestre.


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